El desierto del Sáhara cuando estaba repleto de peces

Lugar donde se encuentra el refugio de Takarkori, en Libia, donde se encontraron los restos de los animales – Savino di Lernia, 2020

Investigadores han analizado los restos de casi 18.000 animales consumidos en una cueva de Libia. Los peces eran la base de la dieta hace milenios, antes de que el Sáhara acabara desertizado

Hoy en día el Sáhara es desierto cálido más extenso del planeta, con un área comparable a la que tienen China o Estados Unidos. Allí las precipitaciones son muy bajas o inexistentes y se alcanzan algunas de las temperaturas más altas del planeta, que llegan a los 47ºC. Pero no siempre fue así. Se cree que el Sáhara se formó a causa de una glaciación (hace dos o tres millones de años) o bien después de que el Monzón se debilitara cuando se secó el mar de Tetis (hace siete millones de años). Pero, sea como sea, se sabe que cada 20.000 años el Sáhara pasa de ser un lugar desértico a un Sáhara verde, recorrido por savanas, en respuesta a un ciclo de similar duración en el que el eje de la Tierra cambia su orientación a causa de la precesión. La última vez que el Sáhara estuvo verde fue hace 4.000 a 10.000 años y la próxima ocasión en la que lo estará será dentro de unos 15.000.

El último gran cambio ocurrió al final del último periodo glacial, en torno al año 8.000 o 6.000 antes de Cristo. Después de que fundieran los casquetes polares al norte del planeta, la parte septentrional del desierto se secó, pero no fue hasta dos milenios más tarde cuando el Monzón se retiró con sus precipitaciones más al sur, hasta donde está hoy, dejando el desierto tal como lo conocemos.

Peces, reptiles, moluscos y anfibios

Un estudio que se acaba de publicar en la revista « PLOS ONE» ha identificado miles de restos de animales en el antiguo refugio humano de Takarkori, al suroeste de Libia, que se remontan hasta el momento en que el desierto estaba comenzando a avanzar, a comienzos del Holoceno. Entre estos hay reptiles, moluscos, anfibios y, sobre todo, peces, y muestran que, con el tiempo y a medida que la región se volvía más árida, los pobladores humanos de entonces fueron cambiando su dieta.

La región de Tadrart Acacus, al oeste de Libia y cerca de la ciudad de Ghat, es hoy un ambiente ventoso e hiperárido, pero fue húmeda y rica en agua a comienzos y mediados del Holoceno, hace unos 10.000 hasta unos 4.600 años. Allí hay restos de animales que indican que la vida era abundante y multitud de restos arqueológicos que muestran que había muchos yacimientos humanos.

En esta ocasión, un equipo de investigadores dirigidos por Wim Van Neer, del Museo de Historia Natural de Bélgica, y Savino di Lernia, científico de la Universidad de Sapienza en Roma, Italia, se centraron de estudiar las abundancias de los animales que fueron consumidos en cada época.

Cada vez menos peces

Encontraron pruebas de un total de 17.551 animales. El 80% son peces, sobre todo tilapias y bagres, mientras que el 19 % son mamíferos y el resto aves, reptiles, moluscos y anfibios.

Los análisis han mostrado que la proporción de peces consumidos fue disminuyendo con el tiempo, pasando de ser el 90% de los animales que se comían hace 10.200 a 10.800 años hasta descender a un 40%, hace 5.900-4.650. Esto sugiere que la dieta fue centrándose en la caza y la ganadería poco a poco, a medida que los ecosistemas acuáticos iban retrocediendo en el Sáhara.

Curiosamente, también han observado que los bagres se siguieron consumiendo durante más tiempo, y han sugerido que es porque éstos tienen capacidad de respirar aire fuera del agua y de sobrevivir más tiempo en aguas calientes y superficiales.

«Este estudio revela la antigua red hidrográfica del Sáhara y su interconexión con el Nilo», han explicado los autores. «Nos aporta información crucial sobre los drásticos cambios climáticos que llevaron a la formación del mayor desierto cálido del mundo».

Textos y fotos: elmundoalinstante.com

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