ESTA ILUSIÓN ÓPTICA CAUSA UN “RETRASO” EN TU CEREBRO

Fije la vista en el punto negro y mueva su cabeza hacia atrás y hacia delante para percibir los anillos girando – Junxiang Luo

Un estudio revela los mecanismos neuronales que «engañan» a tus ojos para que veas movimiento donde no lo hay

Fija tu vista en el punto negro central de la fotografía superior. Al acercar y alejar la cabeza notarás como irremediablemente los círculos del interior giran de forma alterna, los naranjas en el sentido de las agujas del reloj y los azules, al contrario. Pero en realidad, como sabes, se trata de una mentira. Nada está en movimiento. Es lailusión de Pinna-Brelstaff, creada en el 2000 y que ahora, casi dos décadas después de su invención, aún es un enigma para los científicos.

Un estudio publicado recientemente en la revista “Journal of Neuroscience” viene a arrojar luz sobre el asunto, señalando que esta ilusión se percibe con las mismas neuronas con las que captamos el movimiento real, aunque con un «retraso» de unos milisegundos. Para llegar a esta conclusión, el equipo de Junxiang Luo, investigadores de la Academia de las Ciencias de China llevó a cabo varios experimentos paralelos para «mapear» la actividad cerebral que este tipo de ilusiones ópticas provoca en nuestro cerebro y lo comparó con estudios más profundos en macacos.

Movimiento real e ilusorio en una misma zona

El pasado año, el equipo usó la tecnología de resonancia magnética funcional (IRMf) en 42 voluntarios para averiguar qué ocurría en sus cerebros durante estas experiencias. Así es como lograron observar que para captar el movimiento ilusorio en esta imagen se utilizaban las mismas neuronas con las que se capta el movimiento real. Sin embargo, el poder de la tecnología IRMf es limitado: no se pueden revelar los mecanismos neuronales subyacentes de este proceso.

Para investigar en mayor profundidad, los investigadores utilizaron macacos. Primero, entrenaron a los primates con imágenes que rotaban de verdad para que indicaran las direcciones del giro. Después, se les instalaron unos electrodos dentro del cerebro para rastrear la actividad de sus neuronas en la corteza visual y las compararon con las de los humanos.

La diferencia: 15 milisegundos

El estudio señala que ambas especies perciben la ilusión de Pinna-Brelstaff de la misma manera, ya que los macacos señalaban el giro cuando se les sometía al experimento visual. Además, y al igual que en los humanos, se activaban las mismas neuronas que correspondían con la zona con la que percibimos el movimiento real. Sin embargo, gracias al experimento con primates, se pudo detectar un desfase de 15 milisegundos entre la respuesta de las neuronas ante un movimiento real y uno provocado por una ilusión óptica.

Aunque no está claro qué causa este retraso, los investigadores apuntan a que el cerebro de los macacos podría estar usando el tiempo adicional para registrar la diferencia entre el movimiento ilusorio y el movimiento real. Es decir, que su cerebro se da cuenta de que hay algo «sospechoso» en la imagen y tarda un tiempo en reflexionar acerca de ello, aunque finalmente acaba «engañado» seguramente por la interpretación rápida que realiza este órgano en función de la experiencia.

Las limitaciones del estudio

Y si funciona para los macacos, es muy posible que encaje de igual manera para los humanos, señalan los investigadores que, no obstante, advierten de que queda aún mucho trabajo para confirmar esta hipótesis. «La pregunta sigue siendo si estas áreas cerebrales de los primates distinguen entre movimientos reales e ilusorios durante la percepción activa», se cuestionan los investigadores. Es decir, si los macacos son conscientes de que están ante una ilusión óptica al igual que nosotros.

Sin embargo, este hallazgo apoya, a nivel de neuronas individuales, lo que el científico checo Jan Purkinje, uno de los padres de la neurociencia actual, planteó hace 150 años: «Las ilusiones contienen la verdad visual». Al menos, para nuestro cerebro, aunque sea 15 milisegundos más tarde.

Textos y fotos de elmundoalinstante.com

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